La «poussée de cerveau» de la maternité n’est pas prouvée

“Avoir un enfant vous rend plus intelligent”, selon le Daily Mail. Le journal dit que c’est contraire à la “croyance populaire” que la grossesse peut “diminuer la puissance du cerveau”.

Cette histoire est basée sur une petite étude qui a examiné le cerveau de 19 nouvelles mamans, en utilisant des scans pour comprendre comment ils ont changé entre deux semaines et quatre mois après avoir eu un bébé. Il a constaté que le volume de certaines parties du cerveau augmentait au cours de cette période, et que cette augmentation semblait être plus grande chez les femmes qui utilisaient des mots plus positifs pour décrire leur bébé.

Contrairement à ce qu’implique le journal, l’étude n’a pas évalué l’intelligence des femmes et il n’est pas possible de dire si les changements dans le volume cérébral ont entraîné des changements dans l’intelligence ou le comportement. De plus, l’étude n’a pas examiné les femmes sans enfants, nous ne pouvons donc pas dire si l’effet se produit seulement après la naissance ou si cela se produit dans d’autres situations où de nouvelles compétences doivent être apprises.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’école de médecine de l’Université de Yale et d’autres centres de recherche aux États-Unis et en Israël. Il a été financé par l’Université Cornell, la fondation scientifique binationale américano-israélienne, l’Institut pour l’étude de l’amour illimité, les associés du Yale Child Study Centre et un certain nombre d’agences de santé gouvernementales américaines.

L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Behavioral Neuroscience.

Cette étude a été couverte par le Daily Mail et le Daily Telegraph. Le rapport du Daily Mail suggère que l’étude a examiné l’intelligence, ce qu’elle n’a pas fait. Le télégraphe donne une représentation plus précise de la recherche, et note d’une manière importante que «ces premiers résultats nécessitent une réplication avec un échantillon plus grand et plus représentatif».

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Ce fut une série de cas en regardant les changements structurels dans le cerveau des mères jusqu’à quatre mois après avoir eu un bébé. Les chercheurs disent que les études chez les animaux ont suggéré que des changements structurels se produisent dans le cerveau juste après la naissance, et que ces changements sont liés aux changements dans le comportement maternel. Par conséquent, ils voulaient voir s’il y avait des changements similaires chez les humains.

Ce type d’étude est un moyen approprié de regarder ce qui se passe dans le cerveau des mères après la naissance. Cependant, cette étude ne comportait pas de groupe témoin de femmes qui n’avaient pas accouché, elle ne peut donc pas nous dire si des changements observés se produisent uniquement après la naissance ou s’ils sont liés à d’autres situations impliquant l’apprentissage de nouvelles compétences.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 19 femmes et scanné leur cerveau deux à quatre semaines après l’accouchement, et trois à quatre mois après la naissance. Ils ont ensuite comparé les volumes de matière grise et de matière blanche dans le cerveau à ces points temporels, à la fois dans leur ensemble et dans des zones spécifiques du cerveau. La matière grise du cerveau contient le «corps» principal des cellules nerveuses. La substance blanche contient les longues projections des cellules nerveuses (appelées axones), qui les relient à d’autres cellules nerveuses distantes ou à d’autres types de cellules.

Les femmes qui avaient des bébés en bonne santé à terme dans un hôpital des États-Unis ont été invitées à participer. Toutes les mères étaient blanches, mariées ou vivaient avec un partenaire et allaitaient. Pour 11 des mères, c’était leur premier enfant.

Au premier rendez-vous pour l’analyse du cerveau, les chercheurs ont utilisé un questionnaire standard pour interroger les femmes sur leur expérience d’être parent de deux à quatre semaines après la naissance. Cela incluait de demander aux mères de sélectionner des mots parmi une liste d’adjectifs qui décrivaient le mieux leur perception du bébé et de leur expérience en tant que mère. La liste de perception de leur bébé comprenait 13 mots positifs tels que «beau», «parfait» et «spécial», et la liste de la perception de leurs sentiments en tant que mère comprenait 32 mots positifs, tels que «béni», «contenu» et fier”. Les chercheurs ont ensuite additionné le nombre de mots positifs sélectionnés dans chaque catégorie.

Les chercheurs ont utilisé une technique appelée imagerie par résonance magnétique (IRM) à haute résolution pour évaluer le cerveau des femmes entre deux et quatre semaines après l’accouchement et entre trois et quatre mois après la naissance. Les chercheurs ont ensuite cherché des changements dans le cerveau au cours de cette période, et si elles différaient par rapport aux niveaux de sentiments positifs exprimés au début de l’étude.

Quels ont été les résultats de base?

En moyenne, les femmes ont utilisé 6,11 mots positifs sur 13 pour décrire leur bébé, et 8,21 mots positifs sur 32 pour décrire leur expérience parentale deux à quatre semaines après la naissance.

Entre le premier et le deuxième scanner cérébral, les femmes présentaient une augmentation du volume de matière grise dans plusieurs régions du cerveau, notamment le cortex préfrontal supérieur, moyen et inférieur, le gyrus précentral et postcentral, le lobe pariétal supérieur et inférieur, l’insula et le thalamus. Aucune zone du cerveau n’a montré une réduction du volume de matière grise.

Les femmes qui ont donné un plus grand nombre de mots positifs pour décrire leur bébé entre deux et quatre semaines après la naissance ont montré de plus grands changements dans le volume de matière grise dans certaines régions du cerveau (hypothalamus, amygdale et substance noire). Il n’y avait pas de relation entre le nombre de mots positifs utilisés pour décrire leur expérience parentale entre deux et quatre semaines après la naissance et la variation du volume de matière grise dans ces zones.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que “les premiers mois de la maternité chez l’homme s’accompagnent de changements structurels dans les régions du cerveau impliquées dans la motivation et les comportements maternels”.

Conclusion

Cette petite étude suggère qu’il y a des changements structurels dans le cerveau des mères dans les mois qui suivent la naissance. Cependant, il y a un certain nombre de limitations:

L’échantillon était très petit (19 femmes) et ne comprenait qu’un groupe de femmes qui présentaient des caractéristiques similaires (par exemple, toutes blanches, et toutes allaitantes). Un groupe plus important et plus varié serait nécessaire pour confirmer si des changements similaires se produisent chez toutes les femmes ayant accouché.

Comme il n’y avait pas de groupe témoin de femmes qui n’avaient pas accouché, il n’est pas possible de dire si ces types de changements cérébraux se produisent également dans d’autres circonstances non spécifiquement liées à la maternité.

Bien qu’il y ait eu une relation entre les changements de matière grise et le nombre de mots positifs utilisés pour décrire leur bébé deux à quatre semaines après la naissance, il n’est pas possible de dire avec certitude que cette différence était liée aux changements cérébraux observés. Il y a beaucoup d’autres caractéristiques et expériences qui peuvent différer entre les femmes et qui pourraient être responsables des changements.

Il n’est pas possible de dire quel effet, le cas échéant, les changements observés auraient sur les émotions, le comportement ou l’intelligence d’une femme.

Cette étude intéressera la recherche scientifique, mais il n’y a pas d’implications pratiques pour les femmes qui ont accouché ou pour leurs soins.